El Cosmopolita

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Por qué es tan difícil predecir granizo: el efecto mariposa

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El 26 de julio de 2006 cayó una granizada histórica en la ciudad de Buenos Aires. La ciudad se cubrió de un manto blanco, frio y demoledor. Los grandes perdedores, los automovilistas; aquellos que sufrieron la catástrofe en plena calle y aquellos que dejaron sus autos estacionados en ella sin poder moverlos a tiempo. Los beneficiados, los chapistas, con muchos meses de trabajo por delante a precios excelentes.


Granizo en Buenos Aires, 26-07-2006

En ese entonces los conductores pusieron el grito en el cielo, y la terminaron pagando los del Servicio Meteorológico Nacional, porque ¿Cómo podía ser que no hubieran avisado con anticipación semejante cataclismo? ¿Acaso no pensaron en la gente, en los costos de reparación de automóviles, en los heridos (un noticiero reportaba al menos 15)?

Hoy, 21 de Octubre de 2008, ha vuelto a granizar en Buenos Aires. El daño no fue tan grande y además la tormenta fue anunciada con tiempo; de hecho, desde aquella histórica jornada, todo pronóstico de tormenta severa viene con una advertencia de posible granizo que por lo general no se cumple pero sirve para resguadarse de posibles acusaciones.

TN cubriendo la tormenta, 21-10-2008

Lo que la gente no sabe es que es muy difícil predecir el tiempo; mucho más en períodos de inestabilidad, como por ejemplo, los que se dan durante las tormentas. La atmósfera es un sistema múy complejo; en términos matemáticos se dice que es un sistema caótico. En los sistemas caóticos por lo general no se sabe que va a pasar en el futuro. Hay situaciones que exceden el poder de cualquier gurú del tiempo y todas ellas son caóticas.

Se puede llegar a entender el concepto de caos sin recurrir a las matemáticas viendo el video que sigue: en él se ve una corriente de humo circulando de derecha a izquierda (en realidad está yendo hacia arriba, pero la imagen del video esta inclinada 90º). En los primeros centímetros de su recorrido su comportamiento es suave y previsible, pero ni bien el humo se empieza a enfriar, aparecen “rulos” y es imposible predecir la dirección o la velocidad de movimiento del humo; muchisimo menos la forma que adoptará el próximo rulo.

El humo de un sahumerio. La imagen está torcida 90º a la izquierda, con lo cual el movimiento desde la derecha corresponde al ascenso del humo

De esta misma forma funciona la atmósfera de la tierra. Los meteorólogos intentan estudiarla, aplicando modelos físicos, midiendo temperatura, presión, velocidad del viento, densidad, etc. simultaneamente en muchos puntos del planeta. Pero aveces toda esta información no alcanza. Concretamente, cuando se produce una tormenta, todos esos datos varían enormemente en un espacio relativamente reducido. En ese espacio, la atmósfera funciona como los “rulos” del humo del cigarrillo, en que cada molécula tiene temperaturas muy diferentes a las de sus vecinas.

Es por eso que cuando una tormenta se avecina, vemos frecuentemente nubes moviéndose en sentidos contrarios, repentinos cambios de altura de las nubes o un período de calma seguido de vientos fortísimos. Todo esto no es otra cosa que el caos en acción, y el caos es inmanejable. En un sistema como este hay tanta información que no hay tiempo de procesarla y encima cualquier variación mínima en las condiciones iniciales afecta todas las conclusiones que pudiéramos sacar.  Se produce el efecto mariposa: “el aleteo de una mariposa en Hong Kong puede desatar una tormenta en Manhattan”.

Hasta que los meteorólogos no consigan dominar el caos, las grandes tormentas seguirán igual de impredecibles, el público seguirá protestando por ello, los gurús del tiempo seguirán amparándose en las limitaciónes impuestas por sus propios métodos y los automovilistas y demás damnificados seguirán sin poder entenderlo.

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